La República de Filipinas es un país insular ubicado en el Sudeste Asiático en el océano Pacífico que cuenta con alrededor de 104 millones de habitantes, convirtiéndolo en el 12º país más poblado del mundo. La economía de las Filipinas se basa en la exportación de semiconductores, productos electrónicos, ropa, derivados del petróleo y productos de cobre; sin embargo, las remesas son uno de los principales ingresos del país que se encuentran por encima de la inversión extranjera directa.

En dicho país, específicamente en Boracay, desde hace meses, ha nacido la Isla Bitcoin, un proyecto que busca habilitar los pagos y transferencias con Bitcoin utilizando Pouch, una billetera que incorpora Lightning Network. El pasado 17 de septiembre del presente año, tuvimos la oportunidad de conversar con Ethan Rose CEO & Fundador de Pouch.ph y Bill Hill, Fundador de la Isla Bitcoin.

Eloisa Cadenas (EC): Antes que nada, me gustaría preguntar, ¿cómo y por qué nace la idea de la Isla Bitcoin? 

Ethan Rose (ER): Boracay es uno de los destinos turísticos más populares del sudeste asiático, pero pagar por cosas alrededor de la isla es típicamente complejo para los turistas. La mayoría de los comerciantes sólo aceptan efectivo y los turistas tienen que pagar altas comisiones por el tipo de cambio o en los cajeros automáticos el retiro; asimismo, estas operaciones también pueden estar limitadas y, para el caso de las tarjetas de crédito, si utilizas tu tarjeta en algún lugar, corres el riesgo de que la tarjeta sea congelada y marcada como “posible fraude".

Bill Hill (BH): Nos inspiramos en la idea de Bitcoin Beach, ambos somos pequeños y cada playa tiene su propia comunidad. Mil vendedores que acepten bitcoin en una comunidad de este tamaño, pueden generar un gran impacto. Si bien es cierto, actualmente estamos con sólo 120 comerciantes y 50 triciclos, lograr 1,000 puntos me parece realista. En el caso de Bitcoin Beach (El Salvador), hubo un sólo donante anónimo, en nuestro caso, confiamos en la multitud. Estamos recibiendo donaciones hacia nuestro proyecto que marcarán una verdadera diferencia. Estamos poniendo atención y promoviendo el uso a través de la ola de turistas.

EC: ¿Por qué hacerlo en Filipinas?

ER: Conocí a mi esposa en línea y ella vivía en Filipinas en ese momento, me enamoré de las Filipinas y también comencé a poner atención en los puntos débiles del sistema de pagos digitales y las remesas, los cuáles me tocaron vivir también a nivel personal.

BH: Filipinas es el tercer país más grande por remesas recibidas. Los 35 mil millones de dólares que vienen se está empapando de tarifas del 7%. Si estuvieran usando Bitcoin a través de Pouch, esas comisiones serían menores al 1%. Esta eficiencia provocaría un aumento del 1% del PIB en todo el país, las remesas internas no alcanzan esa cifra. El dinero tiene mucha fricción en el país, especialmente para los no bancarizados, la gente se ha dado cuenta que podría trabajar por 2,000 pesos filipinos (PHP) y perder 5-10% por las fricciones existentes. En Filipinas se habla inglés y son muy amables con los extranjeros. Nosotros hacemos esto solos en Filipinas por nuestro ideal tecnológico disruptivo. Otra pregunta es, ¿por qué somos los primeros proveedores de servicios con Lightning aquí? Yo soy un expat residiendo en el país desde hace años y Ethan ha estado mucho tiempo aquí desde que se casó. Así que decidimos unir nuestros esfuerzos para la comunidad y hacerlo juntos.

Imagen de twitter: @BitcoinIslandPH

EC: ¿Cómo aporta Pouch valor a la comunidad?

ER: Con Pouch, los comerciantes pueden aceptar pagos con Bitcoin sin costo para ellos (las tarjetas de crédito a menudo cobran 4%), en nuestro caso, tenemos una tarifa del 1% que es pagada por el comprador. La comunidad en Filipinas es internacional y muchos dueños de negocios en Boracay son coreanos. La comunidad está comprendiendo que Bitcoin te permite enviar dinero a través de las fronteras de forma mucho más asequible, cómo resulta más fuerte y es un dinero más justo en el mundo.

BH: El uso de bitcoin disminuye las fricciones al momento de mover el dinero, esto es muy necesario. Nosotros hemos visto un aumento del 35% en turismo en El Salvador y creemos que Boracay podría hacerse realidad ese beneficio.

EC: ¿Qué tan complicado ha sido implementar el proyecto en términos de adopción, personas, gobierno, etc?

ER: Existen muchos elementos que son complejos al implementar una billetera Lightning en una isla. Hemos tenido bloqueo tras bloqueo pero no nos rendimos y, lo que en algún momento solía sentir anteriormente como insuperable, se está convirtiendo en ¡una realidad!

BH: Mi tolerancia a todo lo que se relaciona con permisos y regulaciones realmente es baja. Afortunadamente, Ethan lleva esa parte. En la zona, ellos son los "intermediarios" con quienes debemos acudir para obtener los permisos para poder abrir los negocios locales. Creo que tenemos 12 permisos ahora, nuestros administradores se han ocupado de todo eso y yo me mantengo fuera de su camino, yo trato con la gente. Sobre los inconvenientes, uno de los mayores retos es que las personas te digan que "". Las tiendas más pequeñas son mucho más fáciles porque el propietario suele estar justo allí, una vez que hablamos con la persona correcta, nuestra propuesta tiene una probabilidad muy alta de ser aceptada.

Anteriormente, cuando se firmaba con algún negocio, yo acudía con un código QR impreso y garantizaba que la implementación hubiese sido exitosa. Ahora, no me alcanza el tiempo para ir y revisar todos y cada uno de nuestros negocios de manera oportuna puesto que cada vez son más los que se usen a nuestro sistema.

Hace algunas semanas, estuvimos bastante ocupados cuando lanzamos la promoción del e-trike que consistió en dar 200 PHP (4 USD) para inscribirse, capacitarse y poner nuestra publicidad en sus e-trikes (triciclos); asimismo, dimos un bono de 100 PHP para quienes trajeran a otros triciclos de la ciudad. Encontramos a la persona indicada, que nos ayudaría, a las 11 am, después salí a almorzar para la oficina y de pronto recibí un mensaje de texto urgente, ¡Estábamos provocando un embotellamiento frente a la oficina! Había tantos e-trikes entrando que terminamos a las 6:00 pm sin parar hasta que finalmente pude almorzar. Tuve que pagar directamente a los policías de tránsito para contar con su ayuda. Fue un hermoso caos.

De esta forma, nosotros buscamos a más personas que quieran trabajar con nosotros; aunque no es algo que todos puedan realizar; es decir, cuando publicamos un anuncio, podemos hacer que diez personas se presenten y reciban nuestra capacitación inicial pero, al final de la semana, tal vez sólo una se encuentra listo para comenzar a trabajar.

EC: ¿Cuáles son los resultados que han obtenido?

ER: ¡Los comerciantes de la isla están muy contentos de tener nuevos clientes extranjeros! También estamos gratamente sorprendidos porque no estábamos seguros si la comunidad bitcoin aumentaría. Quienes usan bitcoin, están ahorrando en las tarifas de pagos trasfronterizos. Lo más importante de todo es que estamos abriendo las puertas para que toda la humanidad tenga la libertad de ser su propio banco.